CAPΕ: τα φτηνά εξερευνητικά σκαφάκια της NASA

Ξύνοντας τον πάτο του βαρελιού, για να χρηματοδοτηθεί η διαστημική έρευνα

Ο προϋπολογισμός της NASA, ως ποσοστό του συνολικού ετήσιοιυ προϋπολογισμού των ΗΠΑ, έχει πέσει σε εξευτελιστικά επίπεδα, μόλις 0,45%.  Το 1973, σε μια εποχή που το διαστημικό πρόγραμμα βρισκόταν ακόμη στο επίκεντρο του ενδιαφέροντος, το ποσοστό ανερχόταν στο 1,35% και από τότε έπεφτε συνεχώς. Δεδομένου ότι ο φετινός προϋπολογισμός της NASA θα δει περικοπές άνω των $300 εκατομμυρίων στον τομέα της ανάπτυξης εξερευνητικών συστημάτων και  $65 εκατομμυρίων στην πλανητική έρευνα, πρέπει να επινοηθούν φτηνότεροι τρόποι πραγματοποίησης εξερευνητικών αποστολών.

cape-satellite

Μια από αυτές τις λύσεις ανάγκης, γιατί ακριβώς περί αυτού πρόκειται, αποτελεί το σχέδιο CAPE (CubeSat Application for Planetary Entry Missions), που βασίζεται στα βασικά σχέδια των οικονομικών νανοδορυφόρων CubeSat. Οι συγκεκριμένοι μικροί δορυφόροι, που τυπικά είναι κύβοι μεγέθους 10 κυβικών εκατοστών, έχουν δημιουργηθεί από τη σύμπραξη πολλών αμερικανικών πανεπιστημίων, ως ένα φτηνό τρόπο διεξαγωγής πολλών πειραμάτων σε χαμηλή γήινη τροχιά.

Οι μηχανικοί της NASA, βασιζόμενοι στους μικρούς αυτούς δορυφόρους, προσέθεσαν θωράκιση και σύστημα προώθησης, με στόχο να τα μετατρέψουν σε μικροσκοπικά διαστημικά σκάφη, ικανά να λειτουργήσουν στα πλαίσια πλανητικών εξερευνητικών αποστολών, ικανά να διεισδύσουν σε ατμόσφαιρες πλανητών και να αντέξουν συνθήκες υψηλής πίεσης, θερμοκρασίας και ηλεκτρομαγνητικών παρεμβολών. Η ομάδα εισήγησης αυτού του σχεδίου, κάνει λόγο για φιλόδοξες προεκτάσεις αυτού του σχεδίου, με στόχο την εξερεύνηση του μεσοαστρικού χώρου, με την προσθήκη κινητήρων προώθησης ιόντων ή και ηλιακών ιστίων. Σε σύγκριση με το υψηλό κόστος των σκαφών και των δορυφόρων που χρησιμοποιούνται συνήθως σε εξερευνητικές αποστολές, το οποίο ανέρχεται σε πολλά εκατομμύρια, η εναλλακτική πρόταση των νανοδορυφόρων φαίνεται να συμφέρει, αναντίρρητα, αφού το κόστος ανέρχεται σε μερικές χιλιάδες δολλάρια.

Η αλήθεια, ωστόσο, είναι ότι μέχρι στιγμής, οι συγκεκριμένοι δορυφόροι αντιμετωπίζουν πολλά προβλήματα αξιοπιστίας, καθώς το μικρό τους μέγεθος δεν επιτρέπει τη συμπερίληψη εφεδρικών συστημάτων ασφαλείας, τα οποία είναι απαραίτητα για μια επιτυχή μακροχρόνια και πολύπλοκη αποστολή εξερεύνησης στα βάθη του ηλιακού συστήματος. Η NASA, μειώνει συνεχώς το κόστος των διαστημικών αποστολών, εξαιτίας περιοριστικών δαπανών και περικοπών κονδυλίων, αναγκαζόμενη να καταφύγει σε εξεζητημένα, αν και ομολογουμένως πρωτότυπα, συστήματα και μεθόδους, όπως οι αερόσακοι των οχημάτων του Άρη, που επιλέχθηκαν αντί ενός κανονικού, αλλά δαπανηρού συστήματος ελεγχόμενης προσεδάφισης.

Για να αναλογιστούμε μέσα σε τι οικονομικό και πολιτικό κλίμα πρέπει να κινείται η NASA, το μερίδιό της, που όπως προαναφέραμε ανέρχεται στο 0,45% του ετήσιου προϋπολογισμού των ΗΠΑ, αντιστοιχεί περίπου σε $17,5 δις, τη στιγμή που οι αμυντικές δαπάνες των ΗΠΑ μόνο για δράσεις εκτός συνόρων, όπως π.χ. η συντήρηση στόλων και βάσεων σε διάφορα σημεία του πλανήτη, δαπανάται το 18% του προϋπολογισμού, ήτοι πάνω από $615 δις.

Την ίδια στιγμή, ενώ αυξάνονται οι δαπάνες, εντός NASA, για προγράμματα κοινοπραξίας με ιδιωτικές εταιρείες, όπως η SpaceX, μειώνεται κατά 1/4 η δαπάνη για προγράμματα εκπαίδευσης και επιμόρφωσης, ενώ κλείνουν, λόγω περικοπών, σημαντικά προγράμματα, όπως το μοναδικό ιπτάμενο τηλεσκόπιο SOFIA, καθώς και σημαντικά ερευνητικά προγράμματα αστροφυσικής.

Galacticus's thoughts

Όπως διάβασα σε ένα από σχετικά άρθρα, η όλη κατάσταση με τη NASA, μπορεί να παραλληλιστεί με έναν χρήστη PC, που προσπαθεί να σώσει χώρο στο δίσκο του, με απανωτά defrag και συμπιέζοντας ένα αρχείο 400ΚΒ, τη στιγμή που έχει 400 Giga άχρηστων αρχείων, να του τρώνε χώρο. Είναι μια παρανοϊκή κατάσταση που αποκαλύπτει τους παραλογισμούς και τις στρεβλώσεις που προκαλεί η πολιτική και οι γραφειοκρατικές στρεβλώσεις, αλλά και τα διάφορα αλληλοσυγκρουόμενα συμφέροντα, που παρεμποδίζουν την πρόοδο της έρευνας και της επιστήμης.

Από το 2001, ο διάσημος (...) συντάκτης τεχνολογίας Λάμπρος Γεωργογάλας καταπολεμά τον σκοταδισμό και την ημιμάθεια, διδάσκοντας στους Έλληνες συμπατριώτες του τα μυστικά της υψηλής τεχνολογίας. Κατόπιν βάναυσης απαγωγής από εξωγήινους, και ηρωϊκής απόδρασης, αισιοδοξεί πως θα γίνει κυρίαρχος του σύμπαντος.